Die Sonne geht vielleicht in eine goldene Ära des Männertennis ein, aber Novak Djokovics Stern brennt immer noch hell, als er auf der Suche nach einem siebten Australian Open-Rekord-Titel in den Melbourne Park zurückkehrt.

Der zweifelhafte Spieler mit zweifelhaftem Ellenbogen, der die letzten beiden Turniere in Melbourne vorzeitig beendet hat, wurde inzwischen durch den weltbesten Djokovic von einst ersetzt.

Doch der Serbe bringt auch einen weiseren, härteren Vorteil, nachdem er eine Zeit der persönlichen und körperlichen Qualen hinter sich hat und eine zweijährige Dürre bei den Grand Slams im vergangenen Jahr überwunden hat.

Das Gleiche gilt nicht für seine “Big Four”-Kohorten, die nach und nach durch Verletzungen und Zeit abgenutzt wurden, nachdem sie in den letzten zehn Jahren die Großen dominiert hatten.

Ein weinerlicher Andy Murray signalisierte, dass die Australian Open sein letztes professionelles Turnier am Freitag sein könnten, wobei sich die Schmerzen seiner rechten Hüfte als unerträglich erwiesen.

Gravierende Fitnessängste schatten auch dem 32-jährigen Rafa Nadal, dem 17-fachen Grand-Slam-Meister, der sich mit einer Oberschenkelbelastung aus dem Warm-Up von Brisbane International zurückzog und seine Saison 2018 durch eine Reihe verschiedener Verletzungen verkürzt bekam.

Die Kämpfe von Murray und Nadal machen die Langlebigkeit des Doppelverteidigers Roger Federer umso wundersamer, und selbst mit 37 Jahren ist er vielleicht immer noch der am besten ausgestattete Spieler, um den Djokovic-Zug zu entgleisen.

Doch der 20-fache Grand-Slam-Meister Federer holte die letzten beiden Melbourner Titel, während Djokovic in der Flaute war.

Nach seinen Siegen in Wimbledon und den U.S. Open ist der topgesetzte Serbe sehr beliebt, um einen dritten Grand-Slam-Titel in Folge zu gewinnen und ein Turnier zurückzugewinnen, das er während seiner Karriere praktisch besessen hat.

Djokovic war erst 21 Jahre alt, als er den Titelverteidiger Federer im Halbfinale 2008 verunsicherte, dann den Franzosen Jo-Wilfried Tsonga in vier Sätzen besiegte, um sich in einen Grand Slam Club zu stürzen, der zu einem Duopol zwischen den Schweizern und Nadal geworden war.

Seitdem hat er den Norman Brookes Challenge Cup fünfmal gewonnen, darunter einen Hattrick der Titel von 2011-13, die alle von Melbournes großer serbischer Community angefeuert wurden.

Der Weltranglistenerste erlitt bei seinen Vorbereitungen einen kleinen Schluckauf, verärgert über den Spanier Roberto Bautista Agut im Halbfinale der Qatar Open.

Aber er hat den Luxus, vor einem möglichen Rückspiel des Finales 2008 gegen die französische Wildcard Tsonga in Melbourne gegen einen Qualifikanten nachzugeben.

Auf der anderen Seite der Auslosung hoffen die Sentimentalisten, dass Federer und Nadal, die Nummer zwei der Welt, es bis ins Halbfinale schaffen und die beliebteste Rivalität des Sports wieder entfachen können.

Andere werden auf einen lang erwarteten Durchbruch der nächsten Generation hoffen, nachdem Federer, Nadal und Djokovic im vergangenen Jahr alle Grand Slams ausgetragen haben.

Der viertplatzierte Alexander Zverev mag der wahrscheinlichste Mann erscheinen, nachdem er mit seinem Sieg im ATP-Tourenfinale erneut die bessere Seite der Titanen des Spiels gezeigt hat.

Das Viertelfinale des 21-jährigen Talents bei den French Open im vergangenen Jahr ist jedoch sein einziger Auftritt im Viertelfinale bei einem Grand Slam und er hat noch nicht überzeugt, dass er den Mut und das Temperament hat, in sieben Spielen die Distanz zu gehen.