In einem 5.000 Jahre alten Grab vor Falköping haben Wissenschaftler die ältesten Spuren der DNA des Pestbakteriums der Welt gefunden. Ein internationales Forschungsteam mit Archäologen der Universität Göteborg machte die Entdeckung mit Hilfe fortschrittlicher DNA-Techniken. Nach Ansicht der Forscher könnte diese Entdeckung auch die erste Pandemie in der Geschichte identifiziert haben, die sich aufgrund der neuen Handelsrouten in dieser Zeit von Europa bis nach Asien erstreckte.

Die bemerkenswerten Funde wurden auf Frälsegården in Gökhem bei Falköping in einem Durchgangsgrab gemacht – einer Art Sammelgrab mit einer großen Steinbestattungskammer. Spuren der DNA von Yersinia pestis, dem Bakterium, das die Pest verursacht, wurden in den Skeletten mittel-neolithischer Bauern gefunden, die vor etwa 4.900 Jahren an diesem Ort gelebt haben. Das Bakterium, das zum Beispiel den Schwarzen Tod ausgelöst hat, ist das tödlichste in der Geschichte der Menschheit und hat Millionen von Menschen das Leben gekostet.

Die Entdeckung wurde von einem multidisziplinären Forschungsteam aus Frankreich, Dänemark und Schweden gemacht, dem die Archäologen Kristian Kristian Kristiansen und Karl-Göran Sjögren von der Universität Göteborg angehören.

“Die Entdeckung einer so frühen Variante des Bakteriums in Falköping kam völlig unerwartet, da frühere Befunde darauf hindeuteten, dass Yersinia pestis ihren Ursprung in Asien hat. Das muss nun neu bewertet werden, so dass es sich sicherlich um eine bedeutende Entdeckung handelt”, sagt Karl-Göran Sjögren.

Der Fund in Falköping bedeutet auch, dass die Forscher ein weiteres Rätsel gelöst haben könnten. Erst kürzlich wurde festgestellt, dass Menschen in verschiedenen Regionen Eurasiens während der Bronzezeit alle mit der Pest infiziert waren. Aber wo und wann die Krankheit zum ersten Mal auftrat und wie sie sich ausbreitete, war unbekannt – bis heute. Die in Falköping entdeckte Variante des Bakteriums scheint alle nachfolgenden Varianten hervorgebracht zu haben und soll sich schnell verbreitet haben, da das Bakterium in Funden aus nur wenigen hundert Jahren später in einem riesigen Gebiet von Osteuropa bis Zentralasien entdeckt wurde.

“Wir denken jetzt, dass die erste Plage in der Cucuteni-Trypillia-Kultur nördlich des Schwarzen Meeres ein paar hundert Jahre vor dem Fund in Falköping aufgetreten sein könnte und sich dann sowohl nach Westen als auch nach Osten ausbreitete und sich dabei änderte. Möglicherweise wurde seine Ausbreitung durch eine bessere Kommunikation wie Ochsenwagen erleichtert, die dann zum Einsatz kamen”, sagt Karl-Göran Sjögren.

Durch die Analyse von Daten der “molekularen Uhr” entdeckten die Forscher, dass sich verschiedene Stämme des Pestbakteriums vor 5.000 bis 6.000 Jahren in Eurasien sehr schnell ausbreiteten. Dies entspricht genau einer Zeit in Südosteuropa, in der die ersten großen Bevölkerungsdichten entstanden, aber auch zusammenbrachen. Zu dieser Zeit gab es auch viele technologische Durchbrüche wie das Rad, die Verwendung von Zugtieren und die Metallurgie – Durchbrüche, die beispielsweise den Fernhandel erleichterten.

“Diese sehr schnelle Verbreitung ist ein Hinweis auf eine gut entwickelte Kommunikation und Kontakte, die Gruppen über sehr große Gebiete hinweg miteinander verbanden”, sagt Karl-Göran Sjögren.

Basierend auf diesen Erkenntnissen glauben die Forscher daher, dass es sich tatsächlich um eine Pandemie der Pest in diesen großen Bevölkerungsdichten handelte, die später erhebliche Folgen für zukünftige Zivilisationen und Migrationsmuster hatte.